Question du lundi 25 juin 2018

La menthe rafraîchit la bouche car le menthol:

Réponses

1 dégage des phéromones

2 abaisse la température

3 se lie aux récepteurs de froid

Réponse: 3, le menthol se lie aux récepteurs de la bouche qui détectent le froid.

Un phénomène courant avec la menthe ou les produits aromatisés à la menthe, comme le chewing-gum ou le dentifrice, est la sensation de fraîcheur qu’elle procure dans la bouche. Cette sensation n’est pas qu’une impression, c’est la conséquence de l’action d’un composé chimique contenu dans la menthe dont le nom est familier : le menthol.

On connait la capsaïcine, le composé le plus relevé du piment, et qui engendre la sensation épicée en se liant aux récepteurs de la bouche qui normalement détectent la chaleur. Le menthol agit de façon similaire, en se liant aux récepteurs de la bouche qui détectent le froid. Il n’abaisse pas réellement la température, il leurre juste les cellules nerveuses en leur faisant « croire » que la bouche est plus fraîche qu’elle ne l’est en réalité, et les cellules nerveuses transmettent cette information au cerveau.

Cet effet rafraîchissant n’est pas le seul que le menthol peut avoir sur l’organisme. Des études ont confirmé qu’il avait aussi des vertus analgésiques ; c’est pourquoi on le trouve dans nombre de crèmes, de gels et de patchs visant à soulager les douleurs diverses, notamment musculaires, et les maux de tête. La gamme de produits en contenant est si vaste (crèmes après-rasage, décongestifs, bains de bouche, etc.) qu’il est probable que vous utilisiez du menthol tous les jours sans vous en rendre compte.

Évidemment, la quantité de menthol d’origine naturelle disponible est très inférieure à la demande. On estime les besoins à 35 000 tonnes par an. Pour répondre à cette demande, le menthol est synthétisé en quantités de plus en plus importantes depuis 1973.

On peut remarquer que le menthol manifeste de l’isomérie optique : il existe naturellement sous la forme d’un seul isomère optique, celui qui possède la propriété rafraîchissante. L’autre isomère, que l’on sait synthétiser au laboratoire, ne procure aucun effet rafraîchissant, sans doute parce que la différence minime entre les deux isomères est suffisante pour que l’un d’eux ne réussisse pas à activer les récepteurs qui détectent le froid.

Texte tiré du livre «Pourquoi l'asperge donne-t-elle une odeur au pipi?», PPUR, www.ppur.ch